Por su deuda un gigante del shale está al borde del colapso en EEUU

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La magnitud de la inversión realizada para impulsar la revolución del shale en los EEUU empieza a pasar facturas a las grandes compañías que ahora buscan sanear sus balances. Oportunidad o complicación para el desarrollo de Vaca Muerta?

Una de las compañías pioneras de gas de esquisto bituminoso en los Estados Unidos dijo a principios de este mes que los bajos precios del petróleo y el gas natural pueden obligarlo a incumplir los convenios de préstamos durante el próximo año.

Chesapeake Energy, que ayudó a impulsar la revolución del gas de shale fines de la década de 2000 con posiciones de liderazgo en las cuencas de shale de Marcellus, Barnett y Haynesville, ahora se enfrenta a tiempos difíciles al tratar de sanar su balance, en el que pesa una deuda total de US $ 9.7 mil millones.

La compañía está buscando mejorar su balance y está evaluando múltiples opciones para reducir la deuda y convertirse, finalmente, en un flujo de caja libre positivo el próximo año. 

Los problemas de Chesapeake Energy son indicativos de los problemas actuales de todo el parche de shale estadounidense: las empresas ahora deben centrarse en generar flujo de caja libre y administrar con éxito la deuda que habían contraído para impulsar la producción en lugar de las ganancias. Presionadas entre la escasa disponibilidad de capital de los mercados de deuda y capital e inversores que exigen más ganancias, muchas empresas de petróleo y gas de los Estados Unidos están reduciendo los planes de gastos de capital para 2020.

Los productores también están reduciendo los objetivos de producción y ahora admiten que el crecimiento acelerado de los últimos dos años se reducirá a un crecimiento moderado en los próximos años.

En este entorno desafiante, agravado por los bajos precios de los productos básicos, Chesapeake Energy advirtió a principios de noviembre que «si persisten los precios deprimidos continuos, combinados con las reducciones programadas en el convenio del coeficiente de apalancamiento, nuestra capacidad para cumplir con el convenio del coeficiente de apalancamiento durante los próximos 12 meses se verá afectado negativamente, lo que genera dudas sustanciales sobre nuestra capacidad de continuar como empresa en funcionamiento”.

La acción se zambulló y ahora ha perdido casi el 60 por ciento en menos de un mes, y durante este tiempo también tocó un mínimo de 25 años. Año a la fecha, las acciones de Chesapeake Energy han perdido 72 por ciento. 

Sin embargo, la compañía y algunos analistas creen que Chesapeake Energy aún no está muerta y no morirá.

Según Matthew DiLallo, especialista senior en energía y materiales de The Motley Fool , el gasto reducido de Chesapeake el año próximo, la producción de gas natural reducida y la lucha por el flujo de caja libre podrían ayudarlo a evitar el incumplimiento.

Debido a los precios más bajos del petróleo y el gas, Chesapeake está recortando su pronóstico de gastos de capital para 2020 en alrededor de un 30 por ciento, y espera reducir la producción de 2020 en un 10 por ciento.

«Continuaremos dirigiendo la mayoría de nuestro capital a nuestros activos petroleros de mayor margen y nuestro gasto de capital estará determinado en última instancia por los precios de los productos básicos en 2020«, dijo el presidente y CEO de Chesapeake, Doug Lawler , en la convocatoria de ganancias del tercer trimestre.

La reducción en los costos en efectivo permitirá a la compañía enfocarse en el flujo de efectivo libre en 2020, dijo, y agregó que Chesapeake está evaluando múltiples formas de reforzar su balance.

«Continuamos evaluando múltiples oportunidades que pueden mejorar aún más nuestro balance general, incluyendo desinversiones, desapalancamiento de adquisiciones y opciones de financiación de capital«, dijo Lawler.

Según los informes, Chesapeake Energy está en conversaciones con el principal productor de la cuenca de Haynesville, Comstock Resources, para vender sus activos de Haynesville en Louisiana, en un acuerdo que podría valorarse en más de mil millones de dólares. Si el acuerdo se concreta, esta podría ser una desinversión estratégica para recaudar algo de efectivo y reducir la pila de deudas.

Una semana después de que Chesapeake advirtió sobre su angustiada situación, Morgan Stanley dijo que espera que la empresa pueda administrar la deuda y evitar el incumplimiento.

«Si bien esperamos que la compañía se gestione con éxito a través de la posible violación del pacto en 2020, es probable que requiera una acción estratégica y/o exenciones«, dijo Morgan Stanley, según lo publicado por MarketWatch.

Scotiabank también espera que Chesapeake administre con éxito la deuda, a través de una combinación de ventas de activos y consolidación de las operaciones de Brazos Valley.

La semana pasada, Moody’s redujo sus calificaciones en Chesapeake, con el analista senior de Moody’s, John Thieroff, motivando el movimiento:

«Las rebajas reflejan el mayor potencial para que Chesapeake emprenda un intercambio en dificultades u otra actividad de reestructuración a la luz de la historia de compras de su deuda a gran escala de la compañía a niveles angustiados, el profundo descuento en el que se negocia su deuda y las declaraciones que la gerencia de la compañía ha hecho apuntando a la posibilidad de ‘transacciones de intercambio de capital«.

Sin embargo, Chesapeake tiene grandes posiciones en los principales juegos de shale bituminoso, lo que le da a la compañía eficiencias de escala operativa y el potencial de vender activos para reducir la deuda, dijo Moody’s.

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